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Faut-il avoir peur de la chute sur la Terre de la station chinoise Tiangong 1 ?

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Rentrée atmosphérique de Tiangong 1

Faut-il craindre de recevoir un bout de station spatiale chinoise sur la tête ? Depuis que l’administration chinoise a annoncé, fin 2016, avoir perdu le contrôle de sa station Tiangong-1 – annonce qui a ensuite été démentie–, les questions se multiplient. Quand et où va-t-elle tomber ? Y a-t-il un danger pour les populations ? Récemment, le bureau des débris spatiaux de l’agence spatiale européenne (ESA) a annoncé que Tiangong-1 entrera dans l’atmosphère probablement entre le 29 mars et le 9 avril. Cette station, d’une masse de 8,5 tonnes, croise actuellement à 250 km d’altitude. Faute de propulseur opérationnel pour la remonter sur son orbite, elle poursuit une descente incontrôlée depuis septembre 2016 (voir ici : Satflare). La rentrée aura entre 43ºN et 43ºS (où se trouvent notamment l’Espagne, la France, le Portugal, la Grèce, etc., ainsi que de nombreuses autres régions et continents (voir carte ci-dessous). L’ESA indique cependant qu’elle ne peut pas prévoir aujourd’hui l’heure et l’emplacement précis de cette rentrée.

 

Carte de la zone de rentrée potentielle de Tiangong 1. © ESA/ESOC

Pas de panique pour autant, car la plupart des éléments de la station brûleront en chutant à grande vitesse dans l’atmosphère, échauffés par les frottements entre l’objet et les molécules atmosphériques concentrées entre 0 et 100 km d’altitude. Néanmoins, entre 10 et 20% de la structure, notamment les moteurs, pourraient toucher terre. Ou plus probablement sombrer dans l’océan, qui recouvre 70% du globe. On ne saura prévoir leur trajectoire que quelques heures avant la rentrée atmosphérique de Tiangong-1. Le danger n’est toutefois pas plus grand que pour nombre d’autres satellites de la même taille… Et sur les quelque 25000 rentrées atmosphériques qui se sont produites par le passé, aucune n’a jamais causé d’accident majeur. Seule ” victime ” connue à ce jour, Lottie Williams, une Américaine de l’Oklahoma qui a reçu un léger débris sur l’épaule en 1997. La rentrée atmosphérique non-contrôlée la plus célèbre est celle de Skylab en 1979 : plusieurs débris étaient tombés en Australie, sans faire de victime.

 

Vue d’artiste de Tiangong 1 en orbite. © CMSE

Tiangong-1 est la première station spatiale chinoise, lancée le 30 septembre 2011 depuis la base spatiale de Jiuquan dans le désert de Gobi. Ce cylindre de 10 mètres de long sur 3 mètres de large se compose d’un module d’expérimentation, zone de vie et de travail pour trois taïkonautes, et d’un module de ressources qui fournissait l’énergie via ses deux panneaux solaires et ses moteurs. La station a servi de laboratoire spatial expérimental, mais son objectif premier était, pour les Chinois, d’apprendre à maîtriser les manœuvres de rendez-vous et d’amarrage orbital. Elle a donc été visitée par trois missions Shenzhou, dont une automatique et deux habitées en 2012 et 2013. Elle aurait ensuite servi comme station automatique de surveillance des océans, des forêts et lors des inondations. Jusqu’à fin décembre 2015, Tiangong-1 a régulièrement allumé ses moteurs pour se maintenir à environ 350 km d’altitude, contre 400 km pour la station spatiale internationale (ISS). Puis, à partir de l’automne 2016, sans cette aide commandée à distance par les contrôleurs chinois, elle a perdu régulièrement de l’altitude, en raison des frottements avec les rares molécules qui demeure en orbite basse.

La rentrée atmosphérique de Tiangong 1 intéresse au plus au point l’ESA, mais aussi le réseau de surveillance spatiale des Etats-Unis et d’autres agences spatiales. Car cela permettra de préparer celle de l’ISS, qui intervenir dans les années 2020. Mais l’événement sera bien plus complexe, la station internationale ayant une masse de 400 tonnes et, une envergure de 109 mètres ! Grand spectacle garanti.

Source : https://www.sciencesetavenir.fr/espace/faut-il-avoir-peur-de-la-chute-sur-la-terre-de-la-station-chinoise-tiangong-1_121997?xtor=RSS-9

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